Son varias las industrias que hacen uso de los geles inteligentes para el desarrollo de productos como la crema de sol, los medicamentos, la pasta de dientes, los móviles o televisores, etc. Se trata de materiales blandos como geles, membranas o emulsiones que tienen propiedades de sólidos, pero que están llenos de líquido. Esta característica permite que las aplicaciones de estos materiales sean diversas e interesantes.

El objetivo final sería lograr el desarrollo de geles inteligentes que respondiesen a diversos estímulos externos. Para alcanzarlo, los investigadores de la red europea ITN Smartnet ven necesario estudiar la estructura molecular de estos materiales blandos y conocer los procesos físicos y químicos que posibilitan el uso posterior de estos materiales en la industria de alimentos, de cosméticos, de baterías, etc. y en la medicina.

Que estos geles respondan a estímulos externos significa que son capaces de cambiar sus propiedades de forma notable si hay unas condiciones físicas que impulsan este proceso. Su movilidad interna permite que la transferencia de sustancias sea fácil y frecuente, y esto hace incluso más extensa su área de utilidad.

El ejemplo que cita la universidad con relación a las aplicaciones de estos materiales es que podría utilizarse para regular de manera progresiva y constante el nivel de insulina de los pacientes con diabetes. El gel detectaría un nivel bajo de insulina y liberaría la cantidad necesaria para que los niveles se vieran normales. Evitar los picos de concentración de determinados fármacos en el cuerpo resulta un avance importante para el bienestar del paciente.

En la red ITN Smartnet colaboran científicos del Reino Unido, Francia, los Países Bajos y España, y está financiada por la Unión Europea. La investigación, considerada pionera, impulsa el avance de la ciencia de la materia blanda y mezcla ámbitos como la química, la química computacional, la ciencia de los materiales y la ingeniería bioquímica. Los jóvenes involucrados en el proyecto se forman para un futuro que presentará nuevas aplicaciones de alta tecnología.