Astronautas sanos en el espacio

Una investigación sobre roedores 12 (RR-12) se une a una serie de estudios a bordo de la International Space Station con el objetivo de mantener a los astronautas sanos en el espacio. De hecho, el estudio demuestra que los vuelos espaciales causan cambios significativos en el sistema inmunológico humano. Además, estos cambios parecen depender de la cantidad de tiempo que se pasa en el espacio. Por eso, se necesita mayor análisis para confirmar estos hallazgos y su importancia para la salud a largo plazo.

Los científicos también quieren saber cómo responde el sistema inmunológico cuando se expone a un patógeno que puede causar enfermedades mientras está en el espacio. Los ratones tienen un sistema inmunológico similar al de los humanos, por lo que RR-12 está enviando ratones a la estación espacial. El investigador principal, Michael J. Pecaut, informa de que “primero estamos analizando la respuesta inmunitaria primaria». Esta mostrará que el sistema inmunológico «produce anticuerpos la primera vez que ve un desafío inmunitario”.

Asimismo, debido a que los organismos infecciosos no son bienvenidos en la estación espacial, los investigadores usan una vacuna para generar un anticuerpo. También para generar una respuesta inmune en los ratones. De hecho, un grupo de ratones recibe su primera exposición a la vacuna después de 2 semanas a bordo de la estación espacial con investigadores que examinan la cantidad y el tipo de anticuerpos producidos como resultado. También esta parte del estudio ayuda a determinar si el sistema inmunológico responde a un desafío que nunca se ha visto antes en el espacio. Por esta razón, los investigadores esperan ver menos células inmunitarias y diferentes tipos de ellas de las que la vacuna suele desencadenar en el suelo.

Respuesta a anticuerpos

Por otro lado, un segundo grupo de ratones recibe la vacuna en el suelo. Su finalidad es que pueda desarrollar una respuesta de anticuerpos y una memoria inmunológica antes de volar a la estación espacial, tal y como lo haría una persona después de recibir una vacuna. Los ratones reciben una segunda vacunación 2 semanas después del vuelo. Esto permite a los investigadores probar si la memoria inmunológica es efectiva en el espacio al comparar la respuesta en 2 grupos de ratones.

Pecaut insiste en que si la diversidad y la cantidad de células inmunitarias que se producen cambien en el espacio, eso afecta la capacidad de los astronautas para responder a algún tipo de desafío inmunitario, como las bacterias en la estación. De hecho, los investigadores planean analizar la respuesta inmune de los ratones en órbita para que puedan estar seguros de que los cambios que se ven son causados por el vuelo espacial y no por la experiencia de reingreso o regreso a la Tierra.

Producción de anticuerpos

Además de establecer un vínculo entre el vuelo espacial y la activación reducida del sistema inmunológico, la investigación podría llevar a medidas que contrarresten la activación reducida para ayudar a proteger a los miembros de la tripulación en misión de larga duración. En este sentido, se puede avanzar en la investigación sobre la producción de anticuerpos y la respuesta a las vacunas. Ello ayuda a mejorar la efectividad de las vacunas y otras terapias para tratar enfermedades y cánceres.

«Debido a que la NASA es tan cuidadosa con sus astronautas, muy pocas personas enferman durante los vuelos espaciales. Por eso, no es una preocupación importante ahora», dijo Pecaut. No obstante, a medida que “comenzamos a enviar astronautas en viajes más largos, o cuando aumentan las oportunidades para la comercialización del espacio o el turismo, necesitamos saber que el sistema inmunológico sigue siendo efectivo. Queremos asegurarnos de que los astronautas puedan responder a un desafío del sistema inmunológico en el espacio igual que en la Tierra «.

Esta investigación es la primera vez que los roedores vuelan en avión a la estación espacial desde la instalación de Vuelo Wallops de la NASA a bordo de una nave espacial Cygnus. Esta misión prueba una nueva capacidad de carga tardía, lo que permite que los experimentos sensibles al tiempo se carguen en Cygnus solo 24 horas antes del lanzamiento, en lugar del requisito de los 4 días anteriores.