La psicología del tiempo o fenómeno del tercer trimestre es la terminología que explica la situación psicológica que tienen que atravesar los astronautas durante sus misiones en el Espacio. La revista especializada The Space Journal ha publicado un estudio que analiza los patrones de cambios psicológicos que conllevan los viajes espaciales. Los investigadores dicen haber estado interesados en las fases de cambio del rendimiento humano y la salud durante misiones largas más allá de la órbita de la Tierra.

“Si los patrones de cambio de humor y el rendimiento durante el vuelo espacial pudieran predecirse de manera confiable, los planificadores de la misión podrían introducir contramedidas para optimizar la salud y la cohesión de la tripulación durante las fases críticas”, escriben Nathan Smith y Gro Sandal, autores principales del estudio. El trabajo presenta lo que se conoce como el fenómeno del tercer trimestre y consideran sus implicaciones en la psicología de los viajes espaciales.

Los investigadores se han apoyado en un estudio de hace más de 30 años. Se trata de una revisión de grupos en ambientes extremos que planteó que el estado de ánimo y la moral llegarían a un punto bajo en algún momento más allá de la mitad de la misión. Continuando con esta idea, los investigadores Robert Bechtel y Amy Berning fueron los primeros en acuñar el término fenómeno del tercer trimestre (TQP). Desde entonces el término se ha utilizado en psicología aplicada a los viajes espaciales.

El estudio, en gran parte basado en evidencia anecdótica y reflexiones del proyecto de estudio de regiones frías, propuso que aquellos que emprenden despliegues en escenarios desafiantes experimentarán una reducción en el estado de ánimo, irritabilidad, tensión y disminución de la moral después del punto medio y en la tercera fase de una misión. Smith y Sandal concluyen que se trata más un fenómeno relativo que absoluto que ocurre independientemente de la duración total de una misión.